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Zoë McLaren, University of Maryland, Baltimore County

Los casos de COVID-19 están aumentando en Estados Unidos, llegando a 100,000 casos diarios por primera vez el 4 de noviembre y 150.000 solo ocho días después.

Algunos creen que este aumento en los casos reportados es el resultado de aumentos en las pruebas , ya que se realizan más de 1,5 millones de pruebas todos los días en Estados Unidos, pero la evidencia es clara de que estas altas cifras reflejan un verdadero aumento en la cantidad de infecciones por COVID-19.

Están aumentando las tasas de hospitalizaciones, muertes y pruebas positivas. En conjunto, esto significa que la enfermedad grave de COVID-19 está aumentando y los casos se están subestimando.

Grandes aumentos de hospitalizaciones y muertes

En lugar de ser un reflejo de los cambios en la política de pruebas, el aumento de casos demuestra que la transmisión continúa y que la enfermedad es grave.

A pesar de que los tratamientos de COVID-19 han mejorado y las tasas de mortalidad han disminuido, los niveles récord de hospitalizaciones ya están abrumando a las UCI en muchas partes del país. Las hospitalizaciones y las muertes seguirán aumentando incluso si el aumento de casos nuevos disminuye porque la mayoría de los casos se diagnostican antes de que se desarrolle una enfermedad grave . Las nuevas infecciones de hoy se sumarán al número de muertos en las próximas semanas.

Estas hospitalizaciones y muertes representan infecciones confirmadas por COVID-19. Un diagnóstico de COVID-19 para casos hospitalizados debe justificarse en función de los síntomas y los resultados de las pruebas . El COVID-19 es simplemente la única explicación plausible de las altas tasas de hospitalización y muerte en curso.

Positividad de prueba alta y en aumento

Las altas y crecientes tasas de positividad en las pruebas proporcionan más evidencia de que el COVID-19 se está propagando sin control por todo el país.

La positividad de la prueba se puede calcular de dos maneras : como el porcentaje de todas las pruebas de COVID-19 que dan positivo, o el porcentaje de personas a las que se les hizo la prueba de infección activa que dieron un resultado positivo . Por ejemplo, la tasa de positividad de la prueba de Iowa del 37,2% entre el 26 de octubre y el 9 de noviembre implica que de cada 100 personas a las que se les hizo la prueba de COVID-19, 37 son positivas.

La positividad de la prueba les dice a los funcionarios de salud pública si un programa de pruebas está lanzando una red lo suficientemente amplia como para detectar la mayoría de los casos de COVID-19.

Una alta tasa de positividad de la prueba indica que las personas que se hacen la prueba son en su mayoría aquellas que tienen síntomas o creen que han estado expuestas a alguien con COVID-19. Pero las personas pueden infectarse o contagiarse incluso si no presentan síntomas . Una tasa de positividad de la prueba baja significa que el acceso a las pruebas es lo suficientemente amplio como para llegar a un gran número de personas que pueden no saber que tienen el coronavirus. Esto aumenta enormemente las posibilidades de diagnosticar a personas sin síntomas o sin exposición conocida que, no obstante, pueden estar infectadas.

La Organización Mundial de la Salud recomienda un objetivo de 5% de positividad de la prueba o menos, pero las tasas de positividad de la prueba en muchas partes de Estados Unidos están muy por encima de eso. Hasta el 17 de noviembre, 44 estados tenían tasas de positividad en las pruebas superiores al 5% , lo que significa que sus programas de pruebas no arrojaban una red lo suficientemente amplia y probablemente estaban perdiendo muchos casos no diagnosticados.

Las hospitalizaciones y las muertes también están aumentando, aunque van a la zaga de los aumentos en los diagnósticos. AP Photo/Mary Altaffer

Las cosas son peores de lo que parecen

Los datos sobre hospitalizaciones, muertes y positividad de las pruebas muestran claramente que lo peor del aumento aún está por llegar. Las altas tasas de positividad de las pruebas significan que los números de casos confirmados actuales están subestimando el total de casos.

Una tasa de positividad de la prueba superior al 25%, como es el caso en varios estados , implica que puede haber más de cinco veces más casos en la población de los que se han diagnosticado. Muchos de estos casos no detectados pueden ser contagiosos aunque no presenten síntomas , lo que contribuye aún más a la propagación del virus. Teniendo en cuenta el desfase entre los nuevos casos y la hospitalización o la muerte, el aumento actual no augura nada bueno para el próximo invierno.

Programas de prueba sobrecargados

El aumento récord de casos de COVID-19 y hospitalizaciones en Estados Unidos representa un verdadero aumento de infecciones y enfermedades graves en lugar de un aumento de las pruebas. De hecho, las altas tasas de positividad de las pruebas muestran que los casos no se cuentan debido al acceso limitado a las pruebas. Las hospitalizaciones y las muertes seguirán aumentando en las próximas semanas.

Los programas de pruebas sobrecargados siguen siendo un eslabón débil en la respuesta pandémica de Estados Unidos. Diagnosticar los casos y detectarlos lo antes posible ayudará a cortar las cadenas de transmisión del virus mortal. Cuando las personas se enteran de que están infectadas, es más probable que tomen las precauciones necesarias para evitar exponer a familiares, amigos y otras personas al virus.

Al contrario de lo que pueden estar diciendo algunas personas mal informadas, Estados Unidos debería ampliar el acceso a las pruebas para frenar la propagación del COVID-19. En realidad, más pruebas serían un paso crucial para finalmente controlar el virus.

Esta historia se actualizó para reflejar las diferencias en las definiciones de positividad de la prueba y una estimación más precisa de los casos no diagnosticados.

Zoë McLaren, Profesora asociada de política pública, University of Maryland, Baltimore County

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea aquí el artículo original.