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La deriva antigénica

A medida que un virus se replica, sus genes sufren «errores de copia» aleatorios, es decir, mutaciones genéticas. Con el tiempo, estos errores pueden, entre otros cambios, provocar alteraciones en las proteínas o antígenos de la superficie del virus.

“Nuestro sistema inmunológico utiliza estos antígenos para reconocer y combatir el virus. Entonces, ¿qué sucede si un virus muta para evadir nuestro sistema inmunológico?», cuestiona la farmacéutica.

En los virus de la influenza, las mutaciones genéticas se acumulan y hacen que sus antígenos “se desvíen”, lo que significa que la superficie del virus mutado se ve diferente a la del virus original.

Cuando el virus de la influenza se desplaza lo suficiente, las vacunas contra las cepas antiguas y la inmunidad de infecciones anteriores por el virus ya no funcionan contra las nuevas cepas derivadas. Entonces, una persona se vuelve vulnerable a los nuevos virus de la gripe mutados.

“La deriva antigénica es una de las principales razones por las que la vacuna contra la influenza debe revisarse y actualizarse cada año, para mantenerse al día con el virus de la influenza a medida que cambia. ¿Podría suceder eso también con el SARS-CoV-2? Por lo que se ha observado hasta ahora, con respecto a su evolución genética, parece que el virus está mutando con relativa lentitud, en comparación con otros virus de ARN».

Los científicos creen que esto se debe a su capacidad para «corregir» copias de ARN recién creadas. Esta función de corrección no existe en la mayoría de los demás virus de ARN, incluida la influenza. Los estudios hasta la fecha estiman que el nuevo coronavirus muta a un ritmo cuatro veces más lento que el de la influenza, aproximadamente. «Aunque el SARS-CoV-2 está mutando, hasta ahora, no parece estar desviando antigénicamente”.

Sin embargo, el SARS-CoV-2 es un virus recién descubierto que infecta a los seres humanos, por lo que todavía hay muchas incógnitas. “Esta tasa de mutación, relativamente lenta para el SARS-CoV-2, nos hace tener la esperanza de que los candidatos a la vacuna en investigación tengan un obstáculo menos obtener protección durante un período de tiempo más largo».